Philippe Petain

Wednesday, February 18, 2009

Philippe Petain (1856-1951) fue un general francés que se distinguió en la Primera Guerra Mundial, especialmente en la defensa de Verdun. Sin embargo el prestigio ganado fue manchado cuando Petain acceptó ser Jefe de Estado, bajo la tutela Nazi, de la Francia de Vichy después que los alemanes habían tomado Paris luego de una victoria arrolladora.

Philippe Petain nació en Cauchy-à-la-Tour, en el departamento de Pas de Calais, norte de Francia, el 24 de abril de 1856. En 1876 se enroló en el Ejército Francés y en 1887 en la Academia Militar de Saint-Cyr. Más tarde concurrió a la Escuela de Guerra de Paris. Su carrera militar fue lenta al principio. Petain rechazaba las tácticas militares de la época que se basaba en ofensivas masivas, argumentando que la el "poder de fuego mata". Su visión del campo de combate fue acertada cuando se vió en las batallas de la Gran Guerra como las nuevas armas aniquilaban a la caballería e infantería.

Philippe Petain fue ascendido a Capitán en 1890, y a Mayor, como Jefe de Batallón, en 1900. Pero a diferencia de la mayoría de los oficiales franceses de la época, prestó servicio solo dentro de la Francia continental y no en las colonias. Ya como Coronel, comandó el Regimiento de Infantería 33º de Arras en 1911. Uno de sus oficiales subalternos fue Charles de Gaulle. Aún con el rango de Coronel, se le dió el mando de una brigada en la primavera de 1914, pero se le dijo que nunca llegaría a ser General.

A finales de agosto de 1914, Philippe Petain fue promovido rapidamente a Brigadier General y se le otorgó el mando de la 6ª División la cual participó en la Primera Batalla del Marne. En julio de 1915, después de participar de la ofensiva de Artois, se le otorgó el mando del 2º Ejército Francés, el cual, bajo su mando, tuvo un rol importante en la ofensiva de Champagne. Petain obtuvo una gran reputación como comandante en el frente occidental.

Al comienzo de la Batalla de Verdun, Philippe Petain comandaba el 2º Ejército en Febrero de 1916. Durante la batalla ascendido a comandante del Grupo de Ejército Centro, el cual contenía 52 divisiones, las cuales el las rotaba constantemente de la primera a la segunda línea, para asi tener siempre tropas frescas. La decisión de Petain de organizar un sistema de transporte de camiones, el cual se lo conoció como la Voie Sacrée ( Vía Sagrada), para transportar al frente de batalla un constante suministro de material bélico, tuvo un rol importante en el desgaste del asalto alemán a Verdun. Petain estaba aplicando uno de sus principios básicos que el enseñaba en la Escuela de Guerra: "el fuego mata" ("le feu tue").

Philippe Petain sirvió luego brevemente como Jefe del Estado Mayor del Ejército en 1917, y debido a su gran prestigio como comandante, fue nombrado Comandante en Jefe del Ejército Francés a fines de 1917, reemplazando a Robert Nivelle quien había fracasad en su ofensiva de Chemin des Dames de abril de 1917. Petain puso fin a los amotinamientos que esta fallida ofensiva de Nivelle había provocado, castigando a los organizadores de los mismo, pero también mejorando las condiciones en que vivía el soldado, dandoles una mejor alimentacion y equipo.

En 1918 hubo una gran ofensiva alemana en el frente occidental la cual amenazó con dividir a las fuerzas británicas de las tropas francesas. Ante esta situación, Petain ayudó a los británicos reforzando el frente con cuarenta divisiones francesas. La gran ofensiva alemana que comenzó en la primavera de 1918 provocó una crisis entre los aliados. Los ministros de guerra de los respectivos paises decidieron nombrar a Ferdinand Foch como Generalísimo y Comandante en Jefe de todas las tropas aliadas.

La ofensiva alemana fue detenida en la Segunda Batalla del Marne. Petain se pudo defender efectivamente en profundidad y luego lanzar contraofensivas con la ayuda de los americanos y los nuevos tanques de guerra franceses, los Renault FT17. Al final de la guerra, en noviembre de 1918, Philippe Petain fue nombrado Mariscal de Francia, más que un rango militar, un título honorífico.

Después de la guerra, Petain permaneció activo en asuntos militares y fue enviado a Marrueco para comandar la operación conjunta Franco-Española contra el engañoso y pérfido lider musulman Abd-el-Krim. La operación fue exitosa y el jefe musulman fue derrotado. En 1934, Petain fue ministro de guerra, luego embajador en España entre 1939 y 1940.

En 1940, fue llamado a prestar servicio tras la invasión alemana a Francia de la Segunda Guerra Mundial. Pero, a la edad de 83 años, acceptó ser Jefe de Gobierno de la Francia de Vichy bajo tutela alemana. Petain, quien nunca simpatizó con los gobiernos de izquierdas y mucho menos con los comunistas, estableció un gobierno quasi-facista y llegó a ser notoria su colaboración con el Tercer Reich.

Después de la liberación de Paris en 1944, Philippe Petain fue procesado y sentenciado a muerte por su colaboración con el régimen Nazi. Sin embargo esta sentencia fue conmutada a cadena perpétua por Charles de Gaulle, quien había servido como su oficial subalterno en el Regimiento de Infantería de Arras en 1911.

Philippe Petain murió en prisión en la Isla de Yeu, el 23 de julio de 1951 a los 95 años de edad.