Batalla de Cambrai

Sunday, March 15, 2009

La Batalla de Cambrai fue una batalla de la Primera Guerra Mundial librada entre la Fuerza Expedicionaria Británica y el Ejército Alemán desde el 20 de noviembre al 6 de diciembre de 1917, en Cambrai, Francia. Este enfrentamiento bélico se caracteriza por el uso de tanques de guerra en una operación combinada por parte de los británicos que pudo perforar las líneas alemanas, como asi también el uso de tropas especiales (Sturmtruppen) con tácticas de penetración detrás de las líneas enemiga por parte de los alemanes durante la contraofensiva.

En 1917, Cambrai, un pueblo del norteste de Francia, era un punto importantísimo de abastecimiento alemán y el cerro Bourlon, en las cercanías, un terreno elevado estratégico de observación. La intensión de los británicos era tomarlo para luego poder amenazar la retaguardia alemana.

La Batalla de Cambrai comenzó a las 06:00 horas de la mañana del día 20 de noviembre de 1917 con un bombardeo intensivo de ablandamiento con más de 1.000 obuses sobre puntos defensivos fortificados clave de la línea alemana. Esto fue seguido por andanadas rastreras con proyectiles convencionales, lacrímogenos, y de humo para crear cortina, a 300 metros delante de la infantería para cubrir los primeros avances. A pesar del esfuerzo para mantener el secreto, la inteligencia alemana había obtenido suficiente información para estar en alerta moderada.

Al principio hubo mucho éxito en la mayoría de las areas atacadas y parecía que los británicos iban a obtener una gran victoria, ya que la línea Hindenburg había sido perforada exitosamente con un avance máximo de 8 km. En el ala derecha, la 12ª División de infantería británica alcanzó el bosque de Lateau para luego cavar trinchera para sostener el territorio ganado. En el centro, el avance de la 51ª División fue detenido en Flesquieres por el fuego de las defensas alemanas. Flesquieres era uno de los puntos más fuertes de la línea alemana. Sus defensores, bajo el mando del mayor Krebs, supieron defenderse bien de los tanques Marks británicos. Casi 40 tanques fueron reventados por la artillería alemana; una sola pieza operada por un solo hombre pudo destruir 16. Sin embargo, después de una encarnizada lucha nocturna, los ingleses pudieron tomar Flesquieres.

En el ala izquierda, la 62ª División avanzó rapidamente a través de Havrincourt and Graincourt hasta los bosques del cerro Bourlon, mientras que la 36ª División llegaba a la ruta Bapaume-Cambrai. A pesar de ello, la Fuerza Expedicionaria Británica no pudo alcanzar las alturas del cerro Bourlon. El mando alemán envió refuerzos rápidamente. El día 21 de noviembre, los británicos disminuyeron su notoriamente su marcha. Los británicos continuaban intentando capturar el cerro a costa de muchas bajas. La lucha en las inmediaciones de Bourlon y Anneux fue feroz. Cuando los británicos finalmente pudieron tomar Anneux, se encontraron muy expuestos en una saliente.

Aún asi, el comandante británico Douglas Haig quería tomar el cerro Bourlon a toda costa. El 23 de noviembre reemplazó a la agotada y maltrecha 62ª División por la 40ª División al mando de John Ponsonby. Apoyada por unos 100 tanques y unas 430 piezas de artilleria, la 40ª División lanzó un ataque en los bosques del cerro Bourlon. Sin embargo no hicieron progreso, ya que los alemanes habían enviado dos divisiones del Grupo Arras. Pelotones británicos de la 40ª División se abrieron paso en un estrecho corredor y lograron temporariamente alcanzar la cresta del cerro, para luego ser desalojados violentamente por un contraataque de la infantería alemana.

En el ataque al cerro, los británicos agotaron sus reservas, mientras que los alemanes continuaban enviando refuerzos a la zona atacada. El día 28 de noviembre los ingleses cesaron en sus intentos de capturar el cerro Bourlon y cavaron trincheras para aguantar el terreno conquistado. Luego los alemanes comenzaron a bombardear las posiciones británicas en el bosque del cerro Bourlon. 20 divisiones alemanas fueron desplegadas en los alrededores de Cambrai en preparación de una contraofensiva.

El contraataque alemán comenzó a la 07:00 de la mañana del 30 de noviembre de 1917. El ataque inicial a los bosques del cerro Bourlon se realizó con tres divisiones alemanas del Grupo Arras a las órdenes de Otto von Moser, utilizando tácticas de infiltración Hutier, que consistían en ataques sorpresivos de grupos de choques (Sturmtruppen) que penetraban las líneas enemigas para demoler puestos de comunicación y piezas de artillería. Inmediatamente otras divisiones alemanas del Grupo Caudry avanzó sobre Rumilly. El avance inicial de la infantería alemana fue inesperada para los británicos.

En el sur el avance alemán se extendió sobre un frente de 12 km y se acercaba al pueblo de Metz. Después de intensos combates los alemanes capturaron Vacquerie y Saint Quentin. En vano los ingleses trataron de sostener sus posiciones en las cercanías del cerro Bourlon. Al anochecer del mismo día 3 de diciembre, el General Douglas Haig, ante el caos desatado por las fuerzas de choques germánicas y para evitar ser rodeado completamente, ordenó la retirada de dicho bosque.

La Batalla de Cambrai finalizó con la retirada británica de los territorios que habían ganado, excepto porciones de la línea Hindenburg en los alrededores de Havrincourt y Ribecourt, pero a cambio los teutónicos ganaron una entrada al sur del cerro Welsh. En Cambrai, los británicos sufrieron unas 45.000 bajas, mientras que los alemanes unas 34.000.