Primera Batalla de Ypres

Friday, March 6, 2009

La Primera Batalla de Ypres, también conocida como la Batalla de Flanders, fue una batalla de la Primera Guerra Mundial disputada entre el Ejército Alemán por un lado, y los ejércitos aliados de Gran Bretaña y Francia por el otro, cerca del pueblo de Ypres, Bélgica, desde el 19 de octubre al 14 de noviembre de 1914. Esta confrontación bélica consistió en una serie de combates o batallas menores que puso fin a lo que se conoció como la "carrera hacia el mar".

A principios del mes de agosto de 1914, los alemanes habían invadido Bélgica para atacar Francia por el norte, segun lo establecía el Plan Schlieffen. Después de la victoria de Lieja sobre los belgas, en el sur de Bélgica, el ala izquierda del Ejército Alemán siguió avanzando para penetrar en territorio francés, donde fueron detenidos por los aliados en la Primera Batalla del Marne de 1914, comenzando de esta manera una guerra estática de trincheras. Luego le sucedió una serie de ataques y contraataques en lo que se conoce como la "carrera hacia el mar", para tomar los puertos de abastecimiento aliados y aislar a la Fuerza Expedicionaria Británica en Francia de Gran Bretaña.

La Primera Batalla de Ypres comenzó oficialmente el 19 de octubre de 1914. Ese día el IV Cuerpo de la Fuerza Expedicionaria Británica se estaba preparando para arremeter hacia Menin a pesar de que los comandantes británicos estaban enterados de un aprestamiento alemán en frente de ellos. Fueron los alemanes quienes tomaron la iniciativa el mismo día 19 de octubre a las 08:00 am con una ofensiva general que comenzó en el río Yser y se extendió hacia el sur a lo largo de la línea. El reconocimiento aéreo le previno al General británico Rawlinson del ataque. De modo que a las 11:45 am del día 19, Rawlinson ordenó cancelar el ataque a Menin. Esta órden le llegó a las tropas de avanzada a la 01:05 pm justo cuando estaban siendo atacados por los flancos. Sin embargo, el ataque principal alemán fue hacia el norte de donde estaban posicionados los británicos y forzó al cuerpo de caballería francesa bajo el mando de Mitry a retroceder. La 7a y 3ra divisiones de caballería también se vieron obligadas a retroceder hacia Ypres.

La fase siguiente de la Primera Batalla de Ypres se la conoce como la batalla de Langemarck que tuvo lugar del 21 al 24 de octubre. Langemarck es un pueblo al norteste de Ypres, el cual el 20 de octubre estaba en manos de una unidad francesa. El IV y el I Cuerpo Británico estaban desplegado al sur del mismo. El General Británico Sir John French, creyendo que un sólo cuerpo del Ejército Alemán se encontraba en Ypres, ordenó al I Cuerpo lanzar un ataque el 21 de octubre. Al comienzo este ataque avanzó un poco, pero pronto los británicos se vieron enfrentado a una fuerza alemana superior a lo que habían anticipado. Los británicos detuvieron el ataque.

El día 22 de octubre los alemanos iniciaron un gran asalto a las líneas británicas. Al caer el día, la 1ra División desplegada al oeste de Langemarck se vió obligada a retroceder. Sin embargo el mando británico logró conseguir refuerzos suficientes par cerrar la brecha que había sido abierta. El día 23, el IX Cuerpo francés realizó un contraataque que no tuvo los resultados esperados pero lograron tomar la parte norte de la saliente de Ypres. Esto permitió a los británicos reforzar las líneas sostenidas por el IV Cuerpo.

Los días 25 y 26 de octubre, el foco de los ataques alemanes se encontraban más al sur, contra la 7a División Británica en la Ruta Menin. El 26, parte de la línea se desboronó ante la embestida de otro asalto alemán. Pero nuevamente se logró cerrar la brecha con unidades de reservas. Entonces los alemanes usaron una nueva estrategia; atacar la línea británica entre Ploegsteert Wood y Gheluvelt. De ahí el nombre oficial de este combate: Gheluvelt, el cual tuvo lugar del 29 al 31 de octubre. En este enfrentamiento, el ataque principal se inició el 30 de octubre. La línea británica retrocedió pero no se quebró. Pero el día 31, un asalto alemán atravesó la línea, logrando alcanzar Gheluvelt. Toda la línea británica estaba a punto de colapsar cuando se ordenó nuevamente retroceder a la segunda línea de reserva cerca de Ypres.

Esta situación adversa fue revertida por sólo 364 hombres del 2º Regimiento Worcesters. Con mucha gallardía y entereza, esta pequeña fuerza británica se abrió paso hacia el castillo de Gheluvelt, al este de dicho pueblo, donde una pequeña unidad inglesa aún resistía con mucha bravura el embate alemán. Este contraataque había sido organizado por el Brigadier General FitzClarence, comandante de la 1ra Brigada, quien caería en combate al mes siguiente. A pesar de ser inferiores en número, el contraataque del Regimiento Worcesters limpió el area de alemanes. De esta manera se logró contener la línea.

El último gran asalto alemán a las líneas británicas en la Primera Batalla de Ypres tuvo lugar el 11 de noviembre de 1914. Este se hizo famoso como el ataque de los guardias prusianos, porque fueron la única unidad alemana que logró perforar las líneas británicas. Con muchas bajas, los británicos lograron contener este ataque, rechazando a los prusianos el día 14 de noviembre, los cuales buscaron cubierta en el bosque de Nonne Bosschen.

Al final de la batalla, las bajas británicas alcanzaban los 58.000 hombres: 8.000 muertos, 17.000 desaparecidos, y mas de 29.000 heridos. Los franceses sufrieron 50.000 bajas.