Batalla de Peleliu

Saturday, November 14, 2009

La batalla de Peleliu fue una batalla de la Segunda Guerra Mundial, librada por las tropas de los EEUU y el Ejército Imperial Japonés en la isla de Peleliu (islas Palau) en el teatro de operaciones del Pacífico, desde el 15 de septiembre al 15 de octubre de 1944. El resultado de la batalla de Peleliu fue una victoria de los Estados Unidos de America, aunque a un alto costo. Este cruento enfrentamiento en la isla de Peleliu tuvo el segundo promedio más alto de bajas sufridas en relación a la cantidad de tropas desembarcada en la primera oleada de desembarco: 4/10, es decir que de cada 10 infantes de marina que desembarcaron 4 murieron; la batalla de Tarawa tiene el índice más alto: 7/10.

Para julio de 1944, las victorias obtenidas por EEUU en sudoeste y centro del Pacífico habían llevado la guerra más cercana a Japón. Los infantes de marina de la Armada de los EEUU habían reconquistado desde agosto de 1942 las islas Salomón, Gilberts, y Mariana, y los bombarderos norteamericanos ya podían atacar blancos en las islas principales de Japón. De acuerdo a los planes trazados por el General Douglas MacArthur, era necesario tomar las islas Palau, sobre todo su isla principal, Peleliu, antes de iniciar la campaña militar de las Filipinas.

La misión de tomar la isla de Peleliu por asalto fue encomendada a la 1ª División de Infantería de Marina, que consistía de unos 17.000 hombres, bajo el mando del General William H Rupertus. La 81ª División de Infantería del Ejército sería el refuerzo. Para la defensa de la isla, los japoneses contaban con una división entera compuesta de unos 12.000 hombres comandados por el General Kunio Nakagawa, quien contaban con piezas de artillería, 12 tanques livianos y ametralladoras distribuidos en diferentes partes de la isla. Este armamento estaba montado en cuevas y casamatas excavadas en barrancas y colinas.

Luego de dos días de intenso bombardeo de ablandamiento, llevado a cabo por la artillería y aviación naval, la batalla de Peleliu se inició a las 08:30 horas del día 15 de septiembre de 1944 con el desembarco del 5º y 7º Regimiento, perteneciente a la 1ª División de Marines, en el sector asignado, "Playa Blanca", ubicado al sudoeste de la isla. Este sector estaba muy bien defendido, ya que estaba muy cercano a unos acantilados donde se hallaban emplazados piezas de artilleria y ametralladoras. Las dos primeras oleadas de marines pudieron llegar bien a las playas, pero en la tercera los japoneses abrieron fuego y tiraron con todo lo que tenían. Unos 18 vehículos anfibios de desembarcos fueron destruidos por la artillería liviana japonesa. En la cuarta oleada, los infantes de marina pudieron desembarcar algunos tanques sherman, los cuales pudieron abrir camino para los demás infantes.

Las bajas sufridas y la dureza y violencia de la defensa nipona no hicieron mella en el espiritu combativo de los marines norteamericanos. Luego de muchas horas de intensa lucha, que incluía el combate cuerpo a cuerpo, los infantes de marina del 5º Regimiento lograron tomar el aeropuerto de la isla, ubicado en el sur de la misma. Los focos de resistencia en el sur fueron aplastados por los marines del 7º Regimiento. Los cruentos combates continuaron en la isla a medida que avanzaban hacia el norte. Pero los dos combates que más se destacaron en la batalla de Peleliu por su ferocidad y el grado de dificultad fueron el asalto a la Punta (Point) y el combate por la Sierra de Nariz Sangrienta (Bloody Nose Ridge) que comprendía la colina 100 (Hill 100).

La Punta era un emplazamiento de artillería japonesa y nidos de ametralladoras y morteros ubicados en lo alto de un barranco. La destrucción de este fortín japonés fue llevado a cabo por la Compañía K del 3er Batallón (1ª Div. de Inf.) bajo el mando del Capitán George Hunt. Bajo el fuego enemigo, los marines lograron acercarse a la gran carrera y en zig zag y luego arrastrándose cuerpo a tierra, sufriendo muchas bajas, para luego con lanza cohetes (bazookas), granadas, explosivos, y lanzallamas atacar las entradas de las casamatas.

El asalto a la Sierra fue emprendido por el 1er Batallón (1ª Div. de Inf.) comandado por el Major Raymond Davis. El Capitán Evertt Pope llevó a la Compañía G del 1er Batallón a lo más alto de la Sierra. Luego de un día entero de intenso combate, la compañía llegó a una cresta de la Sierra donde fueron atacados por los japoneses desde varias salientes y elevaciones. Durante la noche, la Compañía G se quedó sin municiones y tuvieron que repeler los ataques banzai a punta de bayoneta y con las culatas de sus fusiles, desatandose un sangriento combate cuerpo a cuerpo. Al día siguiente la compañía debió evacuar. De los 90 marines que subieron a la cresta, sólo regresaron 9; por esta acción el Capitán Evertt Pope ganó la Medalla de Honor. La Sierra pudo ser conquistada finalmente luego de 6 días de luchal infernal.

Otros desembarcos por parte de unidades de ejército en otros sectores de la isla contribuyeron a aplastar los focos de resistencia japonesas. Con este trabajo de limpieza, utilizando lanza cohetes, explosivos y lanzallamas, la batalla de Peleliu finalizó realmente a fines de noviembre de 1944, aunque oficialmente se la consideró finalizada el 15 de octubre.

Mapa de la batalla de Peleliu


Batalla de Peleliu (film documental)